La posibilidad de COVID-19 debe ser considerado principalmente en pacientes con fiebre de nueva aparición y / o síntomas del tracto respiratorio (p. ej., tos, disnea). También debe considerarse en pacientes con enfermedad del tracto respiratorio inferior severo sin ninguna causa clara. Aunque estos síndromes pueden ocurrir con otras enfermedades respiratorias virales, la probabilidad de COVID-19 aumenta si el paciente:
 Reside o ha viajado dentro de los 14 días anteriores a un lugar donde hay transmisión comunitaria del coronavirus 2 (SARS-CoV-2, es decir, un gran número de casos que no se pueden vincular a cadenas de transmisión específicas)
 Ha tenido contacto cercano con un caso confirmado o sospechoso de COVID-19 en los 14 días anteriores, incluso a través del trabajo en entornos de atención médica. El contacto cercano incluye estar dentro aproximadamente seis pies (aproximadamente dos metros) de un paciente durante un período prolongado de tiempo sin usar equipo de protección personal o tener contacto directo con secreciones sin usar equipo de protección personal.

Se debe alentar a los pacientes con sospecha de COVID-19 que no necesitan atención de emergencia, a que llamen antes de presentarse a un centro de atención médica para su evaluación. Muchos pacientes pueden ser evaluados por teléfono y deben implementarse medidas de control para infecciones en los Centros de Salud tan pronto se sospeche la posibilidad de COVID-19.
El diagnóstico definitivo no puede hacerse sin pruebas microbiológicas, pero la capacidad limitada puede excluir la prueba de todos los pacientes con sospecha de COVID-19. Los departamentos de salud locales pueden tener Criterios específicos para solicitar las pruebas. En los Estados Unidos, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), sugieren priorizar las pruebas para pacientes hospitalizados que permitan tomar decisiones sobre el control de infecciones, para personas sintomáticas que tienen un mayor riesgo de malos resultados (p. ej., edad avanzada, crónica afección médica, afecciones inmunocomprometidas) y para personas con alto riesgo de exposición (por ejemplo, viajes recientes a áreas con transmisión comunitaria, contacto con pacientes con COVID-19, y trabajar en el ámbito de la asistencia sanitaria) .

La Sociedad de Enfermedades Infecciosas de América también ha sugerido un enfoque jerárquico para realizar la prueba:
Los pacientes de mayor prioridad para la prueba son:
1. Pacientes críticos con neumonía viral inexplicable o insuficiencia respiratoria.
2. Cualquier individuo (incluidos los trabajadores de la salud) con fiebre o características de una enfermedad del tracto respiratorio inferior y contacto cercano con pacientes confirmados por laboratorio COVID-19 dentro de los 14 días del inicio de los síntomas (incluidos todos los residentes de centros de atención a largo plazo con un caso confirmado).
3. Cualquier individuo (incluidos los trabajadores de la salud) con fiebre o características de una enfermedad del tracto respiratorio inferior y viaje dentro de los 14 días posteriores al inicio de los síntomas a áreas geográficas con transmisión comunitaria sostenida
4. Individuos con fiebre o características de una enfermedad del tracto respiratorio inferior, inmunodeprimidos (incluidos pacientes con VIH), mayores o que tienen una enfermedad crónica subyacente.
5. Individuos con fiebre o características de una enfermedad del tracto respiratorio inferior que son críticos para la respuesta pandémica, incluidos los trabajadores de la salud, los funcionarios de salud pública y otros líderes esenciales
Los pacientes de segunda prioridad para la prueba son pacientes hospitalizados en la UCI y pacientes institucionalizados con fiebre inexplicable y características de enfermedad del tracto respiratorio inferior.
Los pacientes de tercera prioridad para la prueba son pacientes ambulatorios que cumplen con los criterios para las pruebas de influenza (p. Ej., síntomas comunes como fiebre, tos y otros síntomas respiratorios sugestivos más afecciones comórbidas, como diabetes mellitus, enfermedad pulmonar obstructiva crónica, insuficiencia cardíaca congestiva, edad> 50 años, condiciones inmunocomprometidas). Las pruebas de mujeres embarazadas ambulatorias y niños sintomáticos con factores de riesgo similares también se incluyen en este nivel de prioridad.
Las pruebas de cuarta prioridad son para la vigilancia comunitaria.
Los criterios de prueba sugeridos por la OMS pueden encontrarse en su web. Estos son los mismos criterios utilizados por el Centro Europeo de Prevención y Control de Enfermedades.